Le Boeing Starliner a été démoli quelques minutes avant le décollage

La première tentative de Boeing de faire voler sa navette spatiale Starliner avec des astronautes a été abandonnée samedi moins de quatre minutes avant le décollage. Le retard a été provoqué par un système informatique automatisé qui prend en charge les files d’attente des vols dans les dernières minutes du compte à rebours.

La NASA a annoncé samedi après-midi qu’elle repousserait le lancement à la semaine prochaine, mercredi ou jeudi au plus tôt, afin de disposer de plus de temps pour évaluer le problème du système. Auparavant, il avait annoncé qu’il tenterait de démarrer dimanche.

Peu après l’abandon de la mission samedi, le directeur général de l’ULA, Tory Bruno, a déclaré que l’un des trois systèmes informatiques qui orchestrent la séquence de lancement dans les dernières minutes du compte à rebours – en relâchant les pinces qui maintiennent la fusée au sol, par exemple – mettait du temps à arriver. en ligne. En conséquence, le système automatisé a mis fin au compte à rebours. ULA est une coentreprise entre Boeing et Lockheed Martin.

Boeing est impatient de lancer la mission. Il enverra les astronautes de la NASA Sunitha Williams et Butch Willmore à la Station spatiale internationale pendant environ une semaine pour tester le comportement du vaisseau spatial avec les humains.

« Je sais que c’est un peu décevant », a déclaré Steve Stich, chef du programme du groupe commercial de la NASA, à propos du retard. « Nous étions tous excités, Butch et Suni étaient impatients de voler. C’est une sorte de vol spatial… chaque fois que vous vous préparez à un vol avec équipage, ou à n’importe quel vol, vous avez l’occasion de nettoyer.

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Il a ajouté : « Aujourd’hui, vous pouvez voir à quel point nous sommes proches. Nous avons cette capacité prête. Nous étions à trois minutes et 50 secondes et une navette Starliner était prête à partir.

Étant donné que le vaisseau spatial n’a jamais volé avec des personnes, les équipes de la NASA et de Boeing ont répété à plusieurs reprises qu’elles devaient procéder avec prudence et ne pas tenter de réaliser la mission tant qu’elles ne pensaient pas pouvoir le faire en toute sécurité.

Le test en vol était initialement prévu le 6 mai avec l’équipage à bord. Mais le vol a été retardé en raison d’un dysfonctionnement d’une valve du deuxième étage de la fusée. La valve a depuis été remplacée et fonctionnait bien samedi, ont indiqué les responsables.

Le lancement faisait partie du « Commercial Crew Program » de la NASA, qui sous-traitait le transport vers la station spatiale à Boeing et SpaceX.

SpaceX domine la production commerciale de fusées et d’engins spatiaux ; Il a été le premier à faire voler des astronautes, accomplissant sa première mission d’essai en équipage en mai 2020. Ce vol a été un coup majeur pour la NASA, car il a permis à son équipage d’aller dans l’espace. En 2011, la navette spatiale a été retirée du service, obligeant la NASA à compter sur la Russie pour transporter les passagers jusqu’à la station jusqu’à ce que SpaceX commence à voler.

Le Starliner de Boeing a connu des revers et des retards. Comme prévu, deux vols d’essai ont dû être effectués sans équipage à bord. Tout d’abord, fin 2019, l’ordinateur interne de la fusée s’est arrêté pendant 11 heures, empêchant le vaisseau spatial d’atteindre la station. La tentative suivante, en 2022, a atteint la station spatiale. Cependant, l’entreprise a découvert plus tard que le ruban adhésif utilisé pour recouvrir le câblage électrique de la capsule était inflammable et que ses parachutes devaient être améliorés.

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À l’approche du vol de samedi, les responsables de Boeing et de la NASA ont exprimé leur optimisme, affirmant qu’ils avaient fait tout leur possible pour garantir le succès de la mission.

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