Les travailleurs de plein air endurent la fumée des feux de forêt et la qualité de l’air dangereuse

NEW YORK – Joel Bolenzo, agent de sécurité dans un immeuble de bureaux du Columbus Circle de Manhattan, a l’habitude de se tenir dehors et de respirer de l’air rempli de gaz d’échappement, de poussière et d’autres polluants de la ville. Mais rien n’est comparable aux deux derniers jours.

« C’est horrible », a déclaré jeudi Bolenzo, 23 ans, une fois de plus dans son poste extérieur, mais cette fois avec un masque. « C’est comme être à côté d’un barbecue et fumer tout le carbone qui en sort. »

Des promeneurs de chiens aux chauffeurs-livreurs, des paysagistes aux travailleurs agricoles, de nombreux travailleurs de plein air ont traversé cette semaine, alors même que la fumée des incendies de forêt qui font rage à travers le Canada crée une mauvaise qualité de l’air sur la côte Est. Leur situation difficile révèle à quel point les travailleurs de plein air sont plus vulnérables que toute autre catégorie de travailleurs en ce qui concerne le changement climatique.

Une épaisse fumée provenant des incendies de forêt au Canada a dérivé dans le nord-est le 8 juin, laissant un ciel brumeux et propageant des problèmes de santé de New York à Washington. (Vidéo : Le Washington Post)

Partout dans le monde, ces hommes et ces femmes sont plus susceptibles de tomber malades et de mourir à la suite d’une exposition à une chaleur extrême, qui peut être exacerbée par une humidité accrue. Des ouvriers du bâtiment au Népal aux récolteurs de canne à sucre au Salvador, en passant par les paysagistes de Las Vegas et les conducteurs de cyclomoteurs en Inde, le travail à l’extérieur pose des risques majeurs pour la santé. Les travailleurs peuvent surchauffer, subir des dommages à long terme aux reins ou respirer un air malsain, ce qui peut causer des maladies respiratoires graves.

Cette semaine aux États-Unis, alors que les Code Red et Purple Alerts proliféraient dans des zones où vivent des millions d’Américains, certains lieux de travail ont pris des mesures pour limiter l’exposition de leurs employés à l’air pollué.

La Major League Baseball a reporté plusieurs matchs cette semaine. Un restaurateur à Philadelphie Fermé Nourriture à l’extérieur à certains endroits pour éviter de blesser le personnel. Ville d’Allentown, Pennsylvanie, Envoyé Accueil des travailleurs des parcs et loisirs. Amtrak était l’une des nombreuses entreprises qui mettaient des masques à la disposition des travailleurs qui en voulaient, et a déclaré qu’elle retardait le travail « non critique » dans les zones jugées dangereuses.

« Si c’est possible, je vous encouragerais à ne pas vous entraîner », déclare Panakis Kaliatsatos, MD, pneumologue à la Johns Hopkins School of Medicine et porte-parole de l’American Lung Association.

Mais il sait aussi que pour beaucoup de personnes sur le chemin de la fumée des feux de forêt cette semaine, cette option n’est tout simplement pas une réalité. « Si les gens doivent travailler à l’extérieur, prenez les précautions nécessaires pour rester en sécurité », a-t-il déclaré.

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Il s’agit notamment de porter un masque bien ajusté de haute qualité à l’extérieur, de rester hydraté et de reporter tout travail qui peut attendre quelques jours. Ceux qui conduisent plus de véhicules pour le travail devraient s’assurer que le climatiseur ne fait circuler que l’air intérieur, a-t-il déclaré.

Joel Kaufman, épidémiologiste et médecin à l’Université de Washington, a déclaré que la qualité de l’air nocive alimentée par les incendies de forêt n’affecte pas tout le monde de la même manière. Les travailleurs âgés et ceux qui ont des conditions préexistantes courent généralement des risques plus élevés que les jeunes travailleurs en bonne santé.

« Ce pays a une main-d’œuvre vieillissante. « Les personnes qui travaillent à l’extérieur n’ont pas toujours moins de 20 ans », a déclaré Kaufman. C’est pourquoi les employeurs ont la responsabilité de bien réfléchir aux risques pour tous les employés.

« Du point de vue de l’employeur, vous devez vraiment être très conservateur », a déclaré Kaufman. « Si les conseils sont que c’est dangereux pour tout le monde, alors vous ne devriez vraiment pas envoyer des gens travailler dans cette situation. »

Mais en fait, malgré les vents épais, sales et dangereux qui se sont propagés sur des centaines de kilomètres, les corvées extérieures se sont déroulées sans relâche pour beaucoup sur la côte Est cette semaine.

Keith Garrett, 37 ans, vendait jeudi des fruits et légumes au célèbre marché de la 9e rue de Philadelphie. Il portait un masque autour du menton alors qu’il vendait des bottes d’asperges pour 1 $ chacune et des bananes pour 50 cents la livre. Le commerce a considérablement diminué, a-t-il déclaré.

« Il n’y a personne dehors », a-t-il dit. « Ils ont provoqué la panique et ont dit aux gens de rester à l’intérieur. »

Certains États de l’Ouest, où les incendies de forêt ont toujours été plus fréquents et perturbateurs, ont pris des mesures pour protéger les travailleurs exposés à l’air toxique chaque année. Ces dernières années, l’Oregon, la Californie et Washington ont adopté des lois obligeant les employeurs à fournir une protection telle que des masques N95 pour protéger les travailleurs lorsque la fumée des feux de forêt dégrade la qualité de l’air – et, si possible, à déplacer les travailleurs à l’intérieur dans certains cas.

Mais jusqu’à présent, il n’existe pas de normes aussi complètes au niveau fédéral.

Les données montrent que des millions d’Américains dépendent du temps passé à l’extérieur dans le cadre de leurs moyens de subsistance.

D’ici 2020, Selon le Bureau des statistiques du travail, 4,3 % des travailleurs civils ont dû passer plus des deux tiers de leur journée de travail à l’extérieur, y compris les travailleurs de l’aménagement paysager, les travailleurs de la construction et les préposés à l’entretien des autoroutes. Un autre 15,1% doit être à l’extérieur pendant un tiers de sa journée de travail, y compris les enseignants du préscolaire, les chauffeurs de camion, les charpentiers et les journalistes.

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Alors que le changement climatique alimente des incendies de forêt plus intenses, des tempêtes plus fortes et des vagues de chaleur plus glaciales, les travailleurs de plein air du monde entier seront souvent confrontés à des conditions plus difficiles, ont averti les scientifiques. Mais de nombreux gouvernements ont résisté à l’action, car les entreprises ont combattu des normes plus strictes qui rendent l’exploitation plus coûteuse.

Une planète qui se réchauffe « rend les régions plus chaudes encore plus chaudes et réduit considérablement le temps que les gens passent à l’extérieur, ce qui signifie que certains travailleurs extérieurs ne peuvent pas travailler autant de temps que nécessaire, ce qui entraîne une baisse des revenus », a déclaré le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat. écrit Dans un rapport détaillé l’année dernière.

Jeudi, certains travailleurs se sont demandé ce qui aurait pu se passer il y a des décennies, essayant plutôt de supporter les changements du tabagisme devant eux.

Certaines cibles ont arrêté les livraisons en bordure de rue au milieu du brouillard, selon Adam Ryan, fondateur du groupe non affilié Target Workers Unite. Mais au moins un endroit en Virginie du Nord, le service est resté ouvert, a déclaré jeudi un employé. Elle a demandé si le magasin pouvait désactiver l’option « tirer vers le haut » pour les clients, mais son responsable a dit non.

« C’est très difficile pour moi de faire ça parce que je suis asthmatique et que je me remets du Covid », a déclaré l’employée, qui s’est exprimée sous couvert d’anonymat de peur de perdre son emploi.

Target n’a pas immédiatement répondu à la demande de commentaires du Washington Post.

Plusieurs travailleurs ont quitté le travail dans un magasin Trader Joe’s du Lower East Side de Manhattan mercredi après-midi, selon Jordan Pollock, un organisateur syndical et membre du conseil d’administration.

L’air à l’intérieur du magasin a commencé à sentir épais et enfumé, a-t-elle dit, et elle a vu un ciel orange alors qu’elle regardait l’escalator menant à la rue. « C’était incroyablement apocalyptique », a déclaré Pollock.

Les gérants ont refusé de fermer le magasin parce que les Centers for Disease Control and Prevention n’avaient pas déclaré d’urgence, a déclaré Pollock. Un responsable de Trader Joe a refusé de commenter le débrayage, renvoyant les journalistes au siège social de la société.

La porte-parole de Trader Joe, Nakia Rohde, a déclaré que « rien n’est plus important » que la sécurité des employés et des clients, et tous ses magasins, y compris l’endroit où le débrayage a eu lieu, ont des « filtres à air de haute qualité » qui sont régulièrement entretenus. « Hier, quelques membres de l’équipe ont indiqué qu’ils n’étaient pas à l’aise de terminer leurs quarts de travail prévus. Comme c’est notre pratique habituelle, tout membre de l’équipe souhaitant rentrer chez lui est le bienvenu.

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De nombreux livreurs ont déclaré que le chaos déclenché par la fumée des incendies de forêt les avait ramenés aux premiers jours chaotiques de la pandémie, lorsque les entreprises et les écoles étaient fermées, mais qu’ils étaient en grande partie laissés à eux-mêmes.

En route pour Brooklyn mardi, le chauffeur d’UPS, Matt Leichenger, a déclaré qu’il devait prendre une minute pour démarrer son camion après qu’une rafale de vent a frappé son visage et lui a fait pleurer les yeux. Mercredi après-midi, alors que les conditions empiraient et qu’une brume orange recouvrait la ville, Leichenger a déclaré qu’il se sentait étourdi et nauséeux. Il a chargé l’arrière de son camion afin qu’il ne puisse pas voir clairement les numéros de boîte.

Leichenger, organisatrice à temps partiel du syndicat des Teamsters, a déclaré que son téléphone était inondé de messages de travailleurs partageant des informations sur la mauvaise qualité de l’air. Mais il a déclaré qu’UPS donne aux travailleurs peu de conseils sur la façon de se protéger. « C’était à nouveau contagieux », a-t-il déclaré.

Dans un communiqué, UPS a déclaré qu’il prenait des mesures pour surveiller les chauffeurs, notamment en distribuant des masques aux employés dans les zones touchées et en suivant d’autres directives locales. « Le bien-être et la sécurité des UPSers sont notre première priorité », a-t-il déclaré.

Joshua Wood, chauffeur-livreur à New York, a déclaré qu’avec moins de chauffeurs sur la route et plus d’employés de bureau restant à la maison, les applications de livraison encouragent les chauffeurs à travailler avec le potentiel d’un salaire plus élevé. Mais cette inconscience les expose à un plus grand risque.

« Des jours comme aujourd’hui montrent à quel point ces travailleurs sont vitaux pour l’économie de la ville », a déclaré Wood, qui défend également les droits du travail et des salaires équitables pour les travailleurs de la distribution des services publics.

Pour Mamadou Barry, motard de Pedicab à Central Park, le vent a fait des ravages physiques et financiers. Mercredi, alors que le ciel est devenu orange et que les responsables de la ville ont averti les gens de rester à l’intérieur, Barry est sorti pour conduire des clients dans le parc, essayant de gagner de l’argent.

Mais il n’y avait pas de touristes, et un trajet qu’il a pris a été écourté tôt lorsque Barry et l’invité n’ont pas pu supporter l’odeur de fumée. Barry a essayé pendant quelques heures de plus, mais parce que sa gorge était sèche et que les clients étaient pour la plupart insaisissables, il a dû rentrer chez lui à Brooklyn, manquant une journée de salaire et se sentant épuisé.

Jeudi, il est retourné à son avant-poste de Central Park, et bien que le brouillard se soit dissipé, les affaires étaient toujours lentes. Il a baissé ses tarifs pour tenter d’attirer des clients.

« Si nous ne sommes pas là-bas, nous ne gagnons pas d’argent », a-t-il déclaré.

Natalie Pompilio, Justin McDaniel et Ian Livingston ont contribué à ce rapport.

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