Caitlin Clark et Iowa ont battu la Caroline du Sud dans le Final Four

Beaucoup pensaient que la Caroline du Sud remportant le championnat national cette année était une fatalité. L’entraîneur de l’État de Louisiane, Kim Mulkey, a déclaré aux journalistes après la victoire du LSU en huitièmes de finale que la Caroline du Sud « allait être là » dans le match de championnat.

La Caroline du Sud est restée invaincue, a dominé les équipes toute la saison et a été la championne en titre. Mais Gamecox ne joue pas une joueuse comme Caitlin Clarke.

Vendredi soir, Clark et Iowa ont fait ce qu’aucune autre équipe n’a fait, battant la Caroline du Sud 77-73 et en route vers le premier match de championnat du programme – tous les bouleversements survenus en mars. ils.

Au lieu de cela, l’Iowa, peut-être à juste titre, a célébré après le match comme s’il avait remporté le championnat. Clark, qui a terminé avec 41 points, 8 passes et 6 rebonds, a couru autour de l’arène avec ses mains sur ses oreilles alors que les fans de l’Iowa l’encourageaient. Les coéquipiers se sont étreints et ont applaudi à mi-terrain, et les joueurs ont chanté la chanson de combat de l’école avec les fans.

Pendant le match, un fan a brandi bien en évidence une pancarte indiquant « Nous croyons en Clark ».

« Tout le monde en Amérique a choisi la Caroline du Sud, et à juste titre », a déclaré Clark, ajoutant: « Mais en même temps, les gars de notre vestiaire croyaient en nous, et tout ce dont vous avez besoin, c’est de la foi les uns dans les autres. »

L’Iowa affrontera Louisiana State dans le match pour le titre dimanche après-midi. Les Tigers, troisièmes têtes de série, se sont qualifiés pour leur première apparition en finale de la NCAA dans l’histoire du programme vendredi soir avec une victoire de 79-72 sur Virginia Tech. L’État de Louisiane s’est retiré tard dans un match principalement aller-retour grâce au coup de poing un-deux d’Angel Reese et Alexis Morris.

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Reese a décroché son 33e triple-double de la saison, égalant le record de la NCAA avec 24 points et 12 rebonds ; Morris a mené tous les marqueurs avec 27 points.

Une fois ce match terminé, l’American Airlines Center s’est rapidement rempli pour ce que de nombreux fans et observateurs du jeu considéraient comme l’événement principal. Des spectateurs vêtus de noir, d’or et de grenat étaient là pour assister au match le plus attendu du basketball universitaire dans le Final Four de la Division I de la NCAA, une équipe suffocante et invaincue de Caroline du Sud contre Clark, largement considéré comme le joueur de l’année.

« Ce soir a montré à quel point le basket-ball féminin peut être amusant », a déclaré Clark. « Je suis sûr que beaucoup de gens veulent que ce soit sept séries. Ce serait très amusant. »

Pendant une grande partie de la première mi-temps, l’Iowa a dominé la Caroline du Sud et a causé à sa star, Aaliyah Boston, des problèmes de faute précoce. Il n’a joué que huit minutes et n’a pas marqué en première mi-temps, mais l’Iowa menait par seulement 1 à la mi-temps, en grande partie à cause de la profondeur implacable de la Caroline du Sud. L’avance a semblé s’évaporer rapidement avec Boston à nouveau en seconde période.

La stratégie de défense de zone de l’Iowa a été efficace, laissant tomber Clark du haut de la zone et à Boston ou à tout joueur de poste qui a reçu le ballon. La défense assistée de Clark et la santé du centre Monica Sinano ont forcé 15 revirements en Caroline du Sud. Du côté offensif, l’Iowa a mis à part la défense de la Caroline du Sud avec des jeux de pick-and-roll, mettant principalement en vedette Clark et Sinano. Gamecox a eu du mal à défendre le jeu, laissant souvent l’un des deux grands ouverts. Sinano a terminé avec 18 points.

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Les gardes de Caroline du Sud ont eu du mal à profiter de l’affaissement trop profond des défenseurs de l’Iowa. De nombreux spectateurs ont crié aux gardes de « tirer la balle », mais souvent, quand ils l’ont fait, ils l’ont raté. L’entraîneur de Caroline du Sud, Dan Staley, a fait tourner différents joueurs tout au long du match, notamment Raven Johnson, Bree Hall, Kiera Fletcher et Olivia Thompson. Mais rien n’a fonctionné, du moins à long terme.

« Ils font ce que toutes les autres équipes ont fait pour profiter de cette saison », a déclaré Fletcher en larmes. « Donc je pense que nous nous battons définitivement. »

Le seul buteur fiable était Gia Cook, qui a utilisé sa vitesse et ses triples mouvements astucieux pour marquer 24 points pour garder Gamecocks dans le match. Boston, Cook et Beal ont joué un rôle central dans la domination de la Caroline du Sud au cours des quatre dernières saisons.

Plusieurs seniors pourraient retourner en Caroline du Sud la saison prochaine car la NCAA a accordé aux joueurs une année supplémentaire d’éligibilité en raison de la pandémie de coronavirus. Mais avec le repêchage de la WNBA en attente, Boston est largement considéré comme le premier choix.

Boston a déclaré qu’il n’avait pas pris de décision concernant le repêchage, mais qu’il semblait prêt à offrir à Johnson le poste de capitaine de l’équipe, et a déclaré que cela ressemblait à « la fin d’une époque » lorsque le buzzer a retenti à la fin du match.

« Après le match, je lui ai dit: » C’est ton équipe «  », a déclaré Boston. « Vous êtes dans l’organisation depuis deux ans maintenant, et les gens vont se tourner vers vous pour ce rôle de leadership. »

Staley a dit qu’il demanderait à Boston de le recruter.

« Elle a des défenses jouées contre elle qui ne la laissent pas jouer », a-t-il dit, « et c’est difficile à gérer. Elle est géniale. Elle est prête.

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La concentration de l’Iowa était évidente tout au long du match. Les soldats étaient tranquillement confiants. Alors que l’équipe parle souvent de l’impact de la foule, elle aurait pu jouer dans un stade vide. Des joueurs collés les uns aux autres, au ballon, à leurs entraîneurs, au chronomètre.

Même avec une avance de 4 points à 13 secondes de la fin, l’Iowa a cessé de célébrer. Ils sont restés silencieux avec une avance de 4 points et 2,9 secondes à jouer. Pas de célébration prématurée. Ils rencontrèrent un ancien.

Et puis c’est arrivé. L’Iowa a battu l’un des meilleurs joueurs de basket-ball universitaire et le trophée du championnat était une formalité pour une équipe. Le stade a éclaté. Les fans de l’Iowa ont voyagé à travers le pays pour le voir se produire. Ils ont fièrement recréé la Carver-Hockey Arena à Iowa City telle qu’elle était à Seattle lors des deux matchs régionaux de leur équipe. Dallas est devenu Carver South.

Dans le vestiaire de l’Iowa après le match, les joueurs ont déclaré qu’ils n’avaient jamais douté du résultat final. « J’ai l’impression que nous allons gagner tout le temps », a déclaré Jada Giamfi, une recrue.

« Nous sommes ici pour une raison », a-t-il ajouté. « Nous ne sommes pas une histoire de Cendrillon. »

Vous devez maintenant réinitialiser le panneau. Cela a été célébré dans le vestiaire, mais seulement brièvement, a déclaré le centre Sharon Goodman. Les Hawkeyes ont un autre match dimanche. Ils doivent être récupérés et ravitaillés. Ils doivent regarder la bande et reprendre l’entraînement.

« Nous ne sommes pas allés aussi loin pour jouer dans le match de championnat national », a déclaré Clark. « Nous sommes ici pour gagner. »

Rémy Tumin Rapport contribué.

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