L’hélicoptère martien infatigable de la NASA joue à cache-cache avec ingéniosité

Pendant environ une semaine en avril, les scientifiques du Jet Propulsion Laboratory de la NASA ont frénétiquement recherché des signes de vie sur Mars.

L’hélicoptère de la taille d’une pinte et étonnamment robuste qui a effectué son 49e vol vers Mars est perdu quelque part dans le terrain vallonné du bassin martien. Chaque jour, l’équipage cherchait un signal radio confirmant que l’avion allait bien.

Le 2 avril, Intelligence a grimpé à 52 pieds dans le ciel martien – une hauteur record pour un drone – pour prendre des photos complémentaires du paysage martien.

Après l’atterrissage, il a disparu. Alors que les scientifiques tentaient de télécharger des instructions pour le vol suivant, le signal radio d’Ingenuity a été perdu.

Après une recherche de six jours par le rover Persévérance, accompagné d’un hélicoptère sur Mars, les scientifiques ont finalement localisé l’intelligence, une crête montagneuse et sont passés près de l’endroit où l’hélicoptère a atterri.

L’ingénieur de la NASA Travis Browne a décrit l’épisode Blog La semaine dernière, l’agence a offert un regard dramatique sur l’exploration de Mars par l’agence et sur l’incroyable résilience de l’hélicoptère Ingenuity. La robustesse du petit vaisseau surprend la NASA deux ans après que les scientifiques s’attendaient à ce qu’il se brise.

L’hélicoptère vole à nouveau, a déclaré le chef de l’équipe Ingenuity, Teddy Chanedos, au Washington Post, et sa longévité a encouragé l’équipe à inclure des hélicoptères dans les futures missions sur Mars, ce qui prouve à quel point Ingenuity est résilient.

« C’est absolument ridicule », a déclaré Tzanetos. « C’est une chose qui n’arrive qu’une fois dans une vie. »

L’intelligence a défié les probabilités le jour où elle a été soulevée pour la première fois du sol martien. L’avion de quatre livres mesure environ 19 pouces de haut et n’est guère plus qu’une boîte d’avionique avec quatre pieds rotatifs à une extrémité et deux pales de rotor et un panneau solaire. Mais après son arrivée sur Mars en avril 2021, la NASA a annoncé un « moment des frères Wright » – le premier vol propulsé par un vaisseau spatial sur une autre planète.

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Un hélicoptère de la NASA vole vers Mars, c’est la première fois qu’un avion vole sur une autre planète

Cependant, l’ingéniosité ne devrait pas être la source d’un concept de plus de 80 millions de dollars. Il est monté sur Mars avec Perseverance, un rover de la taille d’un SUV destiné par la NASA à étudier le sol martien.

Ingenuity, contrôlé par des signaux radio diffusés depuis Perseverance, a terminé sa mission de cinq vols – une série simple pour prouver que la conception de l’hélicoptère fonctionnerait dans la mince atmosphère martienne – et en mai 2021, l’équipe Tzanetos a reçu l’autorisation de continuer à voler.

« À ce stade, nous sommes en sursis », a déclaré Tzanetos. « Aucune machine n’est conçue pour durer plus longtemps que cela. »

D’une manière ou d’une autre, ils l’ont fait – des mois et des mois, et des dizaines de vols. En mai 2022, il semblait que l’histoire miraculeuse de l’intelligence tomberait enfin sous Terre (Mars). Hiver et la NASA craignait que les basses températures ne provoquent un dysfonctionnement ou un gel des batteries solaires d’Ingenuity pendant la nuit.

L’hélicoptère est entré dans un état de faible puissance après son 28e vol fin avril de cette année-là, et les scientifiques ont déclaré au Post qu’ils n’étaient pas sûrs qu’il volerait à nouveau.

L’hélicoptère Mars de la NASA effectuera cinq vols. 28 ont volé.

Incroyablement, les parties délicates de l’intelligence ont résisté au froid martien. Mais la NASA a relevé le défi de réassembler l’hélicoptère chaque fois que ses composants gelaient, a déclaré Tzanetos. À l’aide de données sur les levers de soleil martiens, l’équipe d’Ingenuity s’est ajustée chaque matin pour calculer quand l’hélicoptère aurait suffisamment de charge pour dégeler et fonctionner à nouveau.

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Le résultat? C’est une sorte de jeu de cache-cache où la NASA a envoyé des renseignements sur les avions pour utiliser son modèle afin de calculer quand l’hélicoptère reviendrait en ligne pour recevoir ses prochaines instructions. L’ingéniosité et la ruse ont suffi à faire passer son équipe de mission à travers l’hiver martien.

« Nous devons encore jouer à certains de ces jeux parfois, selon le froid ou le vent pendant la nuit », a déclaré Tzanetos. « Mais l’équipe est très bonne dans ce domaine. »

Après le vol 49 en avril, la NASA est entrée dans un jeu astucieux de cache-cache alors que l’hélicoptère Persévérance naviguait sur le terrain plat longtemps considéré comme un ancien delta fluvial.

Aucun membre de l’équipe S’inquiéter quand ils le font Incapable de se connecter à l’hélicoptère pendant les premiers jours après le vol, a écrit Brown; Leur procédé prend parfois des jours à inventer. Mais au fur et à mesure qu’une semaine s’est écoulée, leurs craintes ont grandi. Zanetos se demanda si la chance de l’hélicoptère rouillé s’était finalement épuisée.

« Chaque [day] Une bénédiction déguisée, a déclaré Tzanetos. « Vous êtes toujours prêt pour la fin de la mission. »

Enfin, six jours sur Mars après avoir perdu le contact avec Intelligence, l’équipe a détecté un signal radio « unique et solitaire », a écrit Brown. Le lendemain, un autre signal est apparu – confirmant que l’ingéniosité vivait. L’équipe a finalement conclu qu’une crête empêchait les signaux de l’hélicoptère d’atteindre le rover.

Intelligence a de nouveau volé pour la 50e fois le 13 avril, grimpant d’environ 59 pieds pour battre à nouveau son record d’altitude.

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Tzanetos a déclaré que l’équipe continuera de repousser les limites d’Ingenuity. Alors que Diligence poursuit sa mission de collecte d’échantillons de sol martien, Intelligence parcourt le ciel devant le rover en tant qu’éclaireur, recueillant des données précieuses sur la planète rouge et ses propres performances lors de la première mission vers Mars.

Et l’ingéniosité ne durera probablement pas. En 2028, la NASA prévoit d’envoyer Atterrisseur vers Mars pour récupérer des échantillons collectés avec diligence. Fabriquer plus tard lancement Au-delà de Mars – une autre première astronomique pour l’agence – et renvoyez des échantillons sur Terre pour étude.

Cette mission a été repensée à la suite du succès d’Ingenuity, a déclaré Tzanetos. La NASA prévoit maintenant d’envoyer Deux hélicoptères Une conception presque identique à l’atterrisseur pour la récupération des échantillons de persévérance si le rover s’use au moment où l’atterrisseur arrive en 2030.

Il est peu probable que l’intelligence volait à ce moment-là. Mais pour l’instant, l’hélicoptère rouillé refuse de mourir.

« Il y a deux ans, si vous me demandiez quel serait le génie, je dirais: » Eh bien, j’espère que nos enfants ou nos petits-enfants pourront construire cela «  », a déclaré Zanetos. « … nous y sommes, l’esprit toujours en ébullition, nous façonnons la deuxième génération. »

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