Le prix Nobel décerné aux pionniers du vaccin anti-Covid

Katalin Karikó et Drew Weissman ont reçu lundi le prix Nobel de physiologie ou médecine pour avoir découvert une modification chimique dans l’ARN messager. Leur travail a permis de développer de puissants vaccins contre le Covid en un an, évitant des dizaines de milliers de décès et aidant le monde à se remettre de sa pire pandémie depuis un siècle.

L’approche ARNm développée par les deux chercheurs a été utilisée dans des injections de Covid qui ont été administrées des milliards de fois dans le monde et a révolutionné la technologie vaccinale, jetant les bases de vaccins qui pourraient un jour protéger contre de nombreuses maladies mortelles, comme le cancer.

Les recherches lentes et systématiques qui ont rendu possibles les vaccins contre le Covid se heurtent désormais à un puissant mouvement anti-vaccination, notamment aux États-Unis. Les sceptiques ont profité du développement rapide des vaccins – l’une des réalisations les plus impressionnantes de la science médicale moderne – pour saper la confiance du public.

Mais les avancées derrière ces injections ont émergé petit à petit au fil des décennies, notamment à l’Université de Pennsylvanie, où le Dr Weissman dirige un laboratoire.

Le Dr Weissman a déclaré qu’il avait appris l’existence du prix à 4 heures du matin lorsque le Dr Carrico lui avait envoyé un texto pour lui demander s’il avait déjà eu des nouvelles de Thomas. « Non. Qui est Thomas ? » Il a répondu. Le Dr Carrico lui a dit que Thomas appartenait au groupe Nobel. Je cherchais le numéro de téléphone du Dr Wiseman.

La 13ème femme à remporter ce prix, le Dr. Karikó, pendant des années sans financement ni poste universitaire permanent, a soutenu ses recherches uniquement en permettant à des scientifiques chevronnés de l’Université de Pennsylvanie de travailler avec lui. Il a été contraint de prendre sa retraite de l’université il y a dix ans et n’y reste que professeur adjoint, prévoyant de créer une entreprise avec sa fille Susan Francia, titulaire d’un MBA et double médaillée d’or olympique. En aviron.

Le travail sur l’ARNm a été particulièrement frustrant car il s’est heurté à de la négligence et à un manque de financement. Elle a dit qu’elle était plus encouragée que non d’être qualifiée de lâcheuse ; Au fur et à mesure que les travaux avançaient, il ne voyait que peu de signes indiquant que son plan aboutirait à de meilleurs vaccins. « Vous ne persévérez pas et n’arrêtez pas de dire : ‘Je n’abandonne pas' », a-t-il déclaré.

Fille d’un boucher arrivé de Hongrie en Amérique il y a vingt ans, le Dr. Lorsque Karikó a manqué d’argent pour son projet de recherche là-bas, il s’est intéressé à l’ARNm, qui donne aux cellules les instructions nécessaires pour fabriquer des protéines. Défiant l’orthodoxie vieille de plusieurs décennies selon laquelle l’ARNm était cliniquement inutilisable, il espérait que cela stimulerait la découverte médicale.

A cette époque, le Dr. Weizmann était désespéré, et cela s’est avéré intenable à long terme. Médecin et virologue qui a passé des années à tenter sans succès de développer un remède contre le SIDA, lui et le Dr. Il se demandait si Kariko pourrait se joindre à nous.

Lorsqu’ils ont commencé leurs recherches, il semblait peu probable que cela fonctionne. L’ARNm est délicat, donc lorsqu’il est introduit dans les cellules, celles-ci le détruisent immédiatement. Les évaluateurs des subventions n’ont pas été impressionnés. Dr. Le laboratoire de Wiseman s’est plutôt appuyé sur le financement de démarrage des universités pour recruter de nouveaux professeurs.

« Nous avons vu le potentiel et nous n’étions pas prêts à abandonner », a déclaré le Dr Weissman.

Au fil des années, le Dr. Weissman et le Dr. Kariko était stupéfaite. Les souris auxquelles on avait injecté l’ARNm étaient léthargiques. D’innombrables tentatives ont échoué. Ils erraient dans des impasses après les autres. Leur problème est que le système immunitaire interprète l’ARNm comme un agent pathogène envahisseur et l’attaque, rendant l’animal malade tout en détruisant l’ARNm.

Mais finalement, les scientifiques ont découvert que les cellules protègent leur propre ARNm grâce à une modification chimique spécifique. Ils ont donc essayé d’apporter la même modification à l’ARNm synthétisé en laboratoire avant de l’injecter dans les cellules. Cela a fonctionné : l’ARNm a été absorbé par les cellules sans déclencher de réponse immunitaire.

Cette découverte « a fondamentalement changé notre compréhension de la façon dont l’ARNm interagit avec notre système immunitaire », a déclaré l’équipe qui a décerné le prix, ajoutant que les travaux « ont contribué à un rythme sans précédent de développement de vaccins contre l’une des plus grandes menaces pour la santé humaine des temps modernes ». « 

Au début, d’autres scientifiques n’étaient pas intéressés par une nouvelle approche de la vaccination. Leur article, publié en 2005, a été rejeté par les revues Nature et Science, a déclaré le Dr Wiseman. Il y a eu une étude Il a finalement été accepté par une publication majeure appelée Immunity..

Mais deux sociétés de biotechnologie se sont rapidement fait remarquer : Moderna aux États-Unis et BioNTech en Allemagne, où le Dr Carrico est finalement devenu vice-président senior. Les sociétés étudient l’utilisation de vaccins à ARNm contre la grippe, le cytomégalovirus et d’autres maladies. Personne n’a abandonné les essais cliniques au fil des ans.

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Puis est arrivé le coronavirus.

Presque immédiatement, le Dr. Les travaux de Carrico et Weisman combinés à un certain nombre de recherches différentes ont permis aux fabricants de vaccins de prendre une longueur d’avance dans le développement de vaccins. Des études menées au Canada ont permis d’administrer en toute sécurité des molécules d’ARNm fragiles aux cellules humaines, tandis que des études menées aux États-Unis ont montré un moyen de stabiliser la protéine Spike utilisée par les coronavirus pour envahir les cellules.

Fin 2020, moins d’un an après le début de la pandémie, qui a tué au moins sept millions de personnes dans le monde, les régulateurs ont approuvé des vaccins étonnamment efficaces fabriqués par Moderna et BioEntech. Les deux Dr. Kariko et le Dr. Ils ont utilisé les modifications découvertes par Weissman.

Environ 400 millions de doses du vaccin Pfizer-BioNTech et 250 millions de doses du vaccin Moderna ont été administrées aux États-Unis. Des centaines de millions supplémentaires ont été donnés dans le monde. L’utilisation de l’ARNm permet aux deux vaccins d’être mis à jour contre de nouvelles variantes.

Le Dr Carrico a noté dans une interview Publié lundi par l’Université de Pennsylvanie Elle reste en marge du monde universitaire depuis des années. Dans l’interview, le Dr Carrico a déclaré que sa mère lui disait chaque mois d’octobre : « Vous pouvez gagner le prix Nobel et j’écouterai la radio. » Dr. Kariko, elle répondait : « Maman, tu sais, je n’ai même pas de bourse. »

Dr. Karikó est la 13e femme à remporter le prix Nobel de physiologie ou médecine depuis 1901, et la première depuis 2015. Les femmes représentent une petite fraction des 227 lauréats, reflet de ce que sont les femmes. Encore souvent sous-représenté dans la science et dans les récompenses scientifiques, notamment les prix Nobel.

Des vaccins sont actuellement développés en utilisant la technologie de l’ARNm contre de nombreuses maladies, notamment la grippe, le paludisme et le VIH, contre lesquelles il est difficile de vacciner. Les vaccins personnalisés contre le cancer sont également prometteurs. Ils utilisent l’ARNm adapté à la tumeur d’un patient individuel pour apprendre au système immunitaire de cette personne à attaquer les protéines de la tumeur.

Dr. La découverte de Carrico et Weissman est essentielle pour permettre aux vaccins à ARNm d’échapper à la destruction par le système immunitaire des patients et de stimuler une production efficace de protéines vaccinales, ont déclaré les scientifiques.

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Elle est désormais reconnue comme une technologie transformatrice qui nécessitera des années de scientifiques dévoués pour entreprendre des recherches fondamentales afin d’atteindre un stade où son déploiement rapide en tant que technologie vaccinale d’ici 2020 sera rendu possible grâce à une collaboration mondiale. » a déclaré l’Université de Cambridge. « Le travail de Katelyn Carrico et Drew Weisman au cours des années précédant 2020 a rendu cela possible, et ils méritent cette reconnaissance. »

Le prix a été décerné au scientifique suédois Svante Pabo, qui a créé le génome complet de Néandertal et contribué au développement du domaine de la recherche sur l’ADN ancien.

Le prix de physiologie ou médecine est le premier des six prix Nobel décernés cette année. Chaque prix récompense les contributions exceptionnelles d’un individu ou d’une organisation dans un domaine spécifique.

  • Le prix Nobel de physique sera décerné mardi par l’Académie royale des sciences de Suède à Stockholm. L’année dernière, John Glaser, Alain Aspecht et Anton Jeilinger ont gagné pour leurs travaux indépendants explorant la différence quantique.

  • Le prix Nobel de chimie sera décerné mercredi par l’Académie royale des sciences de Suède à Stockholm. L’année dernière, Caroline R. Berdozzi, Morton Meldal et K. Barry Sharpless a partagé les prix pour la « chimie du clic ».

  • Le prix Nobel de littérature est décerné jeudi par l’Académie suédoise à Stockholm. L’année dernière, Annie Erneaux a remporté le prix pour son travail décortiquant avec une précision clinique les moments les plus humiliants, personnels et scandaleux de son passé.

  • Le prix Nobel de la paix sera décerné vendredi par l’Institut Nobel norvégien à Oslo. L’année dernière, le prix a été partagé par l’organisation russe Memorial ; Centre pour les droits civiques en Ukraine ; et Ales Bialiatski, un militant biélorusse emprisonné.

  • La semaine prochaine, le prix Nobel commémoratif des sciences économiques sera décerné lundi par l’Académie royale des sciences de Suède à Stockholm. L’année dernière, Ben S. Bernanke, Douglas W. Diamant et Philip H. Dibwick partage le prix pour le travail qui a contribué à changer la façon dont le monde comprend la relation entre les banques et les crises financières.

Toutes les annonces de prix seront là En direct par l’Organisation du prix Nobel.

Emma Boubola Rapport contribué.

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