Un gros embouteillage comme Manhattan est aux prises avec le changement climatique – pour l’instant.

D’anciennes souches d’arbres aussi grandes que Manhattan emprisonnent des millions de tonnes de carbone dans le nord du Canada – et une grande partie de ce matériau stocké pourrait être rejetée dans l’atmosphère en raison du changement climatique, selon une étude récente.

Protégé de la pourriture par le gel et l’emballage serré des billes transportées vers le nord par le fleuve Mackenzie au-dessus du cercle polaire arctique, l’arbre, dans certains cas tombé et emmêlé, est resté assis pendant plus d’un millénaire.

Maintenant, avec le réchauffement et la montée des mers, l’embâcle risque de se briser et de se décomposer plus rapidement, a déclaré Alicia Centrowski, chercheuse à la Michigan Technological University qui a dirigé l’étude.

Les puits de carbone naturels tels que les forêts, les tourbières et les océans, Parce qu’ils stockent plus de carbone qu’ils n’en libèrent dans l’atmosphère, ils constituent un obstacle important au changement climatique. On estime que le dioxyde de carbone dans les terres absorbe un quart des émissions mondiales, un facteur puissant mais pas toujours bien compris qui ralentit le réchauffement.

Tous les réservoirs de carbone ne résistent pas à la hausse des températures, et certains peuvent se décomposer rapidement lorsqu’ils sont poussés trop fort. La fonte du pergélisol commence à fondre lentement, puis fond plus rapidement, par exemple, ce qui fait craindre des rejets massifs de carbone dans l’atmosphère et crée un problème qui lui est propre.

Les scientifiques se précipitent pour cartographier la quantité de carbone emprisonnée dans le bois arctique et la quantité qui pourrait être perdue dans l’atmosphère en raison du changement climatique. Température de chauffage.

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« Nous n’avons pas une grande compréhension des autres grands gisements d’arbres », a déclaré Centrowski.

L’accumulation massive de bois qu’il a étudiée couvre une superficie de 20 milles carrés, dispersée dans des dépôts à travers le delta du fleuve Mackenzie, le terminus d’un puissant fleuve qui traverse le Canada.

Selon les recherches de Sendrowski, une abondance d’arbres peut stocker environ 3,4 millions de tonnes de carbone. Journal des lettres de recherche géophysique. Il a utilisé une combinaison de photographie par drone et satellite et d’intelligence artificielle pour estimer le volume visible de bois, pour la première fois pour estimer son poids et sa teneur en carbone et tenter de cartographier l’impasse. C’est l’équivalent de 2,5 millions de voitures par an, a-t-il dit.

Le plus vieil arbre trouvé par Centrowski avait environ 1 300 ans, selon la datation au radiocarbone, a-t-il dit, bien que la plupart aient moins de 70 ans.

Elle ne sait pas encore si le blocage perd du carbone plus rapidement que les nouveaux arbres ne l’accumulent, mais le processus commence à s’accélérer, a-t-elle déclaré.

Les arbres vivants enracinés dans le pergélisol tomberont de plus en plus dans les rivières à mesure que le sol sous eux dégèle. Et des températures plus chaudes peuvent accélérer la décomposition en provoquant le frottement des bûches les unes contre les autres, la perte de plus de matériaux et la flottaison en pleine mer, où elles se décomposent plus rapidement que si elles étaient coincées dans un embouteillage, a déclaré Centrowski.

Comprendre le puits de carbone mondial

Les forêts sont un important puits de carbone terrestre. Et, comme les émissions de carbone ont jusqu’à présent augmenté, les recherches suggèrent qu’elles ont le potentiel d’absorber au moins une partie de cela. Le chercheur du Smithsonian Sean McMahon a découvert que les arbres qu’il étudiait près de la baie de Chesapeake poussaient deux à quatre fois plus vite que prévu. Des niveaux accrus de dioxyde de carbone peuvent aider les plantes à pousser plus rapidement, des températures plus élevées peuvent prolonger la saison de croissance et accélérer d’autres processus nécessaires à la croissance des plantes.

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Mais d’autres puits de carbone peuvent être trouvés dans des endroits inhabituels, comme les avant-pays, les volcans et les masses continentales entre les fosses océaniques. Les chercheurs croient aux pièges à carbone Il bouillonne dans les gaz du noyau terrestre.

Un autre pourrait être l’eau qui coule à travers les salines du désert de Taklamakan dans la province chinoise du Xinjiang, qui peut lixivier le carbone de l’air en s’enfonçant dans l’aquifère, selon les recherches de Yan Li, professeur à l’Université d’agriculture et de foresterie du Zhejiang. .

Au Canada, Sendrowski prévoit de poursuivre ses recherches sur Logjam, l’un d’au moins une douzaine de grands systèmes d’exploitation forestière dans le Grand Nord. Une question à laquelle elle répond est de savoir quel est l’âge moyen de l’arbre, ce qui donne une idée plus précise de la durée pendant laquelle l’embouteillage capture le carbone avant de le libérer. Et elle aime mesurer l’arbre qu’on ne voit pas sur les photos aériennes.

« Nous n’avons pas de mesure de ce qui est enterré, de ce qui est submergé, de ce qui est sous la canopée », a-t-il déclaré.

Et « l’échelle de temps de dégradation », a-t-il dit, « aidera à mieux capturer le potentiel de stockage de carbone du système ».

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